Biografía de Jean Charcot

Vida y Biografía de Jean Charcot

(Neuilly-sur-Seine, 1867 - en alta mar, al oeste de Islandia, 1936) Médico y explorador polar francés. Hijo de un famoso médico, Jean Martin Charcot, ingresó como interno en un hospital de París en 1890 y mantuvo ese puesto hasta 1894, al tiempo que realizaba labores de investigación en el Instituto Pasteur.

Tras doctorarse en 1895, comenzó a impartir clases de medicina en la Universidad de París entre 1896 y 1898. En esos años, Charcot fue profesor de la Escuela de Enfermeras de la Salpêtriêre, donde su padre ejerció la neurología. Médico jefe de la clínica de enfermedades del sistema nervioso, así como asistente al ya mencionado Instituto Pasteur, publicó numerosos trabajos científicos relativos a las enfermedades del sistema nervioso.

En 1896 contrajo matrimonio y, en el verano de 1902, junto a su mujer, realizó un viaje por el Ártico en el barco de nombre Rose Marine, en el que llegaron hasta la isla de Mayen. Al regreso del mismo, Charcot fue elaborando un proyecto para circunnavegar el archipiélago de Nueva Zembla y realizar una profunda investigación científica del mismo. A tal fin, logró reunir 45.000 francos e hizo construir en Saint-Malo un barco de 250 toneladas, de 32 m de eslora y 7,5 de manga; además, tenía la proa reforzada y la forma de la quilla era oblicua.

Se dotó al barco de un pequeño motor por si fuese necesario y se le bautizó con el nombre de Française. Además, Charcot contrató un equipo científico en el que figuraba un alférez de navío de la marina, un fotógrafo, un naturalista, un geólogo, otro teniente de navío especializado en hidrografía y navegación y un guía alpino. Sin embargo, dicho proyecto se desviaría de sus planteamientos originales.

En esos momentos existía un afán internacional por ver qué país lograba ser el primero en plantar su bandera en los polos. Respecto al polo sur, una expedición sueca, bajo la dirección de Otto Nordenskjold, tenía como misión estudiar la costa oriental de la Tierra de Graham en el barco Antartic. La expedición terminó en desastre, aunque sus miembros lograron sobrevivir y ser recogidos por el cañonero argentino Uruguay. Las noticias acerca del destino inicial y el casi trágico final de la expedición sueca animaron a Charcot a organizar una expedición francesa al círculo polar antártico aprovechando los preparativos de su expedición a Nueva Zembla.

La primera expedición antártica francesa, bajo la dirección de Charcot, zarpó del puerto de Le Havre en 1903 a bordo del Français. Se realizaron dos campañas de primavera-verano. La primera (1903-1904) se dedicó a la exploración de la Tierra de Graham, en un intento de completar los trabajos iniciados por el sueco Otto Nordenskjold. Sin embargo, la expedición no sólo se limitó a esa porción del continente antártico. Además, levantó una serie de planos de las costas del archipiélago de Palmer, de las islas Biscoe y de nuevos territorios de la península de Graham. Se realizó la invernada frente a la isla de Wandel.

En la segunda campaña (1904-1905) se exploró la Tierra de Alejandro I y se divisó en la lejanía lo que denominó Tierra de Loubet, de la que se dibujaron algunos croquis. El 14 de enero de 1905, el barco rozó con una roca que apenas se veía y estuvo a punto de hundirse. Nuevamente la marina argentina salió al rescate y llevó la embarcación hasta un puerto patagónico el 5 de marzo de 1905, pero se perdió de manera definitiva en el mar del Plata en el año 1907.

A su retorno a Francia, Charcot ordenó la construcción, nuevamente en Saint-Malo, de otro barco de 800 toneladas de desplazamiento, 40 m de eslora (longitud); 9,20 m de manga (anchura) y 4,30 m de calado (parte máxima sumergida). El nuevo barco recibió el nombre de Pourquoi-Pas?. En la isla Wiencke, el barco chocó contra una roca y recibió daños graves en su estructura. A lo largo del viaje se exploró en la primera campaña, entre 1908 y 1909, la Tierra de Loubet; luego Charcot descubrió una nueva tierra más hacia el sur a la que llamó Tierra Fallièires. La expedición pasó el invierno antártico en el barco, que estaba anclado frente a la isla Petermann.

En la segunda campaña de la expedición, entre 1909 y 1910, realizó el levantamiento cartográfico del archipiélago Palmer y, después, continuó el avance hacia el sur. El 11 de enero, al oeste de la Tierra de Alejandro I, divisó una nueva tierra a la que bautizó con el nombre de Charcot en honor a su padre. Tras ese nuevo descubrimiento, el barco continuó su navegación hacia el oeste hasta llegar a la isla de Pedro I. Lo avanzado de la fecha, que propiciaba la aparición de placas de hielo, y la escasez de carbón para el barco, hicieron que tomase la decisión de dirigirse a Punta Arenas. Los mapas trazados en este viaje fueron los únicos de la zona hasta mediados de los años treinta.

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